Copyright © 1997 Depósito legal pp.76-0010 ISSN 0378-1844. INTERCIENCIA 22(6): 285-288


LA EVOLUCION DE LA INVESTIGACION CIENTIFICA

PHILIP H. ABELSON

Science

Durante el siglo veinte, los científicos han erigido una intrincada y hermosa catedral de conocimientos. Es más que un monumento. Es una donación perpetua para el beneficio de esa generación y aquellas que seguirán- A medida "e nos aproximamos al final de esta centuria, puede ser instructivo considerar algunos de los eventos cruciales del pasado. Las tendencias históricas proveen el mejor medio para obtener una visión del futuro.

Al comienzo de este siglo, se hicieron modestos avances en las ciencias físicas y en algunos campos de la biología. Sin embargo, el progreso era relativamente lento. Solamente un pequeño número de científicos hacían investigación, y sus equipos eran primitivos y poco útiles a sus fines.

Al final de los años 20, comenzó una revolución electrónica basada en tubos de vacío. Como consecuencia se desarrollaron amplificadores que permitieron medir corrientes eléctricas muy pequeñas. Estos amplificadores fueron usados en instrumentos de varios tipos.

Las numerosas e importantes contribuciones prácticas de los científicos durante la Segunda Guerra Mundial tuvieron como consecuencia el apoyo gubernamental en gran escala a la investigación. Un mayor número de personas podían dedicarle tiempo a la investigación, y a la vez, tener acceso a instrumentos más efectivos. Como consecuencia, hubo un progreso rápido en muchos campos. Ello llevó a la aplicación industrial de nuevos conocimientos. También causó que muchos científicos de la física buscaran explorar otros campos utilizando sus conocimientos. Algunos escogieron importantes problemas de biología.

La revolución electrónica fue seguida por la revolución microelectrónica basada en circuitos electrónicos de silicón. Los transistores se hicieron asequibles a finales de los años cincuenta. Desde entonces, la capacidad de los microprocesadores ha aumentado unas 25.000 veces. La tendencia hacia el mejoramiento continúa, guiada por un enorme y ventajoso mercado. La revolución microelectrónica ha tenido efectos muy marcados en las comunicaciones, el comercio, y la industria. Ha afectado también a la investigación científica. Un aspecto ha sido la incorporación de computadoras a los equipos de investigación. Esta aplicación ha jugado un gran papel en el mejoramiento de la calidad de los equipos. Desde 1960, mejoras por el orden de mil a un millardo de veces se han registrado en la espectrometría de masa, la tecnología láser, en los aparatos nucleares de resonancia magnética, y en los equipos para secuenciar ADN y proteínas.

La capacidad de las computadoras ha permitido a los científicos hacer frente a complejos problemas que contienen una gran cantidad de datos. Con los instrumentos de hoy en día los datos pueden recolectarse casi al instante y ser procesados rápidamente. En las ciencias físicos, por ejemplo, es en la espectrometría de masa de proteínas y sus fragmentos. Sin la ayuda de la recolección de datos por computadora, de hecho hubiera muy poco progreso en las ciencias del genoma.

Las ciencias biológicas presentan muchas oportunidades. La investigación del genoma se está expandiendo y es productiva. La biotecnología está creando muchas aplicaciones prácticas, que incluyen diagnósticos y nuevos productos farmacéuticos.

Los avances en la ciencia del genoma son impresionantes. Los genomas completos de por lo menos seis microorganismos han sido secuenciados, incluyendo aquellos de la levadura Saccharomyces cervisiae. Se están haciendo esfuerzos en microorganismos patológicos, en una planta (Arabidopsis), un nematodo, la mosca de la fruta, en el ratón, y en humanos. Se ha notado un patrón de parentesco. En el curso de la evolución, muchos genes y sus proteínas han sido tan útiles que los genes aparecen y reaparecen relativamente sin cambiar en organismos más altos. En muchos humanos, hay algún parentesco con las moscas de frutas, con bacterias y con plantas.

¿Cuáles son algunas de las tendencias a largo plazo que probablemente continúen? Los humanos desearían explorar lo desconocido. Explotarán los vastos tesoros existentes para lograr aplicaciones ventajosas. Las comunicaciones electrónicas mejorarán para proveer un mejor acceso a los bancos de datos. Los científicos se ayudarán con instrumentos mejorados y con poderosas computadoras.

En aquella investigación que busca el aumento del conocimiento, los problemas de biología y medicina serán el centro en el futuro inmediato. El comportamiento de los genes durante enfermedades y en la salud serán explorados por completo. La neurociencia continuará atrayendo más atención. Algunas de las incógnitas sobre los mecanismos de la memoria tendrán respuesta. Se secuenciarán suficiente genomas de diferentes formas de vida de manera tal que se tendrá un panorama satisfactorio de la evolución de la. mayoría de las especies.

Los físicos tendrán parte en la investigación de interrogantes biomédicas. También investigarán el comportamiento de muchas clases de materiales que todavía no han sido sintetizados. Uno de los campos que recibe especial atención es el de las estructuras auto-montadas. Otro es el de muy pequeñas estructuras que consisten en unos cuantos o algunos cientos de átomos. También se tratará de proveer información con relación a la preocupación de la sociedad sobre ternas como el calentamiento del globo terráqueo.

Por regla general, los que estudian las ciencias de la física, son, por naturaleza, personas que resuelven problemas. A medida que pasa el tiempo, ese talento puede que tenga una repentina demanda. El mundo, finalmente, tendrá necesidad de nuevas fuentes de energía, más alimentos y un mejor medio ambiente


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